Meat processing industry: superspreading hot spots

It struck me for the first time a month ago: in the US, workers in the meat processing industry went on strike because COVID-19 had broken out among a number of colleagues. That turned out to be only the beginning, as we now see large numbers of infected workers in the meat processing industry outside the US as well. They form the base for outbreaks in the area around those factories.

There are two components that make these kinds of factories superspreading hotspots. First of all: if you look at photos of those factories, you can see that people are working very closely together.

But I don’t think that’s the only reason that makes COVID-19 strike in meat processing factories. The second reason seems to be that in those factories the temperature is usually kept a bit lower. Not only in storage areas, but also in the rest of the factory. And that creates favorable conditions for micro drops to stay airborne longer and thus contaminate more employees. It is also known that in a colder environment the virus can be found for a longer period of time on, for example, metal. Whichever of the three causes, in combination with each other, every meat processing plant has the risk of becoming a superspreading hotspot.

As a result, in areas of the US where COVID-19 had not yet really broken out and the weather conditions were actually unfavorable for a major outbreak of the virus, it still happened because of the infected workers in those factories.

With the help of Google I came across these outbreaks in the vicinity of factories like this in North America.

If you read the messages, there also seems to be a connection with the type of employees that work in those factories and the way some employers deal with sick people. (Let them come to work anyway).

But also in other countries we see in the media that there are outbreaks at slaughterhouses and meat processing factories:

  • South-Brazil
  • Ireland, waar in het parlement is gemeld dat er verschillende onbekende hotspots in vleesverwerkende fabrieken zouden zijn
  • Birkenfeld, Germany waar veel Roemeense gastarbeiders besmet zijn

 

In the rest of Europe and in the Netherlands I haven’t really been able to find the kind of outbreaks like in the US. But I don’t know if that means it’s less the case in Europe, or if it’s because it hasn’t been recognized yet that these kind of factories could be hotspots of COVID-19 contamination. Especially in areas where there are already a lot of infestations anyway, it might not be noticed.

This is a website where you can find the locations of those factories in the Netherlands.

It wouldn’t surprise me if this is also the case in Europe. Maybe you know of examples of outbreaks in and around those factories?

9 antwoorden
  1. ir. Wouter de Heij
    ir. Wouter de Heij zegt:

    Een kleine achtergrond. Ik ben afgestudeerd aan TU-Delft als chemisch technoloog met specialisatie Life Sciences en dan nog specifiekere complexe modellen. Sinds bijna 25 ben ik werkzaam in de voedseltechnologie sector. Sinds 16 jaar ben ik directeur van het grootste private R&D bedrijf in Wageningen met specialisatie conservering, hygenic design en microbiologie. Daarnaast ben ik bestuurslid van de brancheorganisatie GMV.

    Al tientallen jaren weten we dat in gekoelde productieomgevingen (gesneden groente en fruit, kant-en-klaar maaltijden, slachthuizen, vleesverwerking, etc.) risicovolle omgevingen zijn. Vooral listeria is een ‘vervelende rakker’. De verspreiding van pathogeen in dit soort voedselfabrieken verloopt via druppels en nog specifieker via aerosolen.

    Goed ontworpen voedselfabrieken hebben daarom zeer geavanceerde luchtbehandelsystemen. Niet te veel luchtstromen, ontvochtiging, hepa-filters en steeds ook vaker UVC luchtbehandelingen. Spijtig genoeg zijn er flink wat fabrieken ouderwets en slecht ontworpen. En nog slechter onderhouden.

    Gelukkig zijn er maar 4-6% van de mensen in Nederland besmet. Gelukkig hebben de meeste moderne locaties in Nederland extra hygiene maatregelen genomen. Ook mondkapjes. De EU staat bekend om goede procedures. Voedselfabrieken in USA daar valt nog wel eens wat op aan te merken.

    Beantwoorden
  2. Scott
    Scott zegt:

    Ik ben werkzaam en woonachtig in de VS als leverancier van slacht machines. Vele van mijn klanten zijn getroffen door super spread events waarbij werkelijk honderden mensen tegelijk besmet zijn geraakt. Ik deel jouw mening over de koele lucht en het feit dat de lucht rond word geblazen. Maar vandaag sprak ik een klant die meerdere super spread events heeft in 3 van zijn 7 fabrieken. Echter vertelde hij dat alle events in de dag ploeg zijn en niet in de nacht ploeg. Zijn theorie is als volgt. De events vinden met name plaats in plants met een grote hispanic workforce. De mensen die tijdens de dag dienst werken gaan naar huis en houden zich niet aan de social distancing regels en hebben nog veel social events na het werk. Ook wonen ze als immigranten met velen in 1 huis bij elkaar. De mensen van de nacht dienst werken, gaan naar huis, slapen en weer naar hun werk. Dus veel minder sociale interactie na het werk. Dus de vraag is, worden die mensen nu op het werk besmet of na het werk tijdens hun sociale interacties…? De plants waar meer Amerikanen werken hebben in zijn organisatie geen super spread events zegt hij. Ik denk dat die minder social events hebben. Het zit ook bij de latino’s in hun cultuur om meer social events te hebben en als ze dan ook nog eens met elkaar in een klein huisje wonen dan is het helemaal bingo denk ik. Graag zie ik jouw gedachten hierover want wat hier nu gebeurd heeft een enorme impact op de supply chain, voedsel prijzen en de sociale en economische gevolgen hiervan.

    Beantwoorden
    • Maurice
      Maurice zegt:

      Het zal zeker zo zijn dat als men in de fabriek besmet wordt en men heeft thuis slechtere omstandigheden, dat dan de verspreiding in de familie sneller gaat, dan als je thuis gunstiger omstandigheden hebt.
      Er komt over een paar uur een nieuw blog die uitlegt hoe het thuis gaat.

      Maar ik denk niet dat het alleen de situatie thuis is

      Beantwoorden

Plaats een Reactie

Meepraten?
Draag gerust bij!

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *